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상장지수펀드(ETF : Exchange Traded Funds)란 지수펀드의 특수한 형태로 상장된 지수펀드를 의미합니다. 지수펀드(index fund)는 투자자로부터 자금을 모아 펀드를 구성하고 동 펀드의 수익률이 특정지수에 연동되도록 포트폴리오를 구성하는 펀드입니다. 이는 펀드매니저의 운용능력에 의존하는 일반펀드의 수익률이 시장의 평균수익률을 상회하지 못한다는 실증적인 경험을 근간으로 시장의 평균수익률에 만족하는 투자자의 수요에 부합하기 위하여 도입되었습니다. ETF는 종합주가지수, 업종, 테마와 스타일의 수익률을 추종하는 인덱스펀드를 증권시장에서 매매할 수 있도록 증권거래소에 일반주식처럼 상장한 상품입니다. ETF는 소액으로 투자가 가능하고 거래비용이 낮으며, ETF에 투자하는 자체만으로 분산투자 효과를 얻을 수 있고 거래는 주식처럼 수시로 하지만 성과는 펀드와 같은 효과를 내며, 수익률을 실시간으로 조회할 수 있다는 장점이 있습니다.

흔히 개인투자자는 부족한 자금과 정보력 때문에 전문투자자에 비해 낮은 수익률을 내기 마련이며, 이를 극복하기 위한 상품이 바로 전문가에게 투자를 의뢰하는 펀드입니다. 이러한 펀드 중 시장수익률(주가지수 상승률)만큼의 수익을 내고자 하는 상품이 인덱스펀드와 ETF이지만 이들은 각각 다른 성격의 투자자산입니다. 인덱스펀드에 투자하려면 펀드 판매회사를 통해서만 가입이 가능하지만, ETF는 주식에 투자하듯이 증권사 HTS프로그램을 통해 거래소에서 직접 매수하는 방식으로 투자합니다. 또한 투자자금을 회수할 때에는 인덱스 펀드의 경우 환매를 요청하고 수일을 기다려야 하는 번거로움이 있지만, ETF의 경우는 거래소에서 투자자가 직접 매도한 후 이틀 만에 현금으로 찾을 수 있습니다. 또한 ETF 수수료는 인덱스펀드에 비해 저렴하고, 주가지수의 움직임을 추적하도록 설계되어 있으므로, 예컨대 주가지수가 10% 상승하면 ETF도 10% 정도의 수익률을 낼 수 있습니다. ETF의 종류는 종합주가지수를 추종하는 지수형은 물론 일본과 중국증시에 투자하는 것과 같은 효과를 낼 수 있는 해외지수형도 있어서 투자자들의 선택의 폭도 넓어지고 있습니다.

ETF는 거래량이 많지 않을 경우 환금성에 제약을 받을 수도 있으므로 거래가 활발한 종목 위주로 투자하는 것이 유리합니다. 또한 ETF는 추종하는 지수와 같이 움직이므로 지수가 하락할 경우, 손실을 입을 수 있는 구조입니다. 때문에 시장 전체가 하락을 거듭할 경우의 위험에 대비해야 합니다. ETF는 인덱스펀드의 성격이 강하므로 투자를 할 때에는 기초가 되는 지수 또는 시장에 대한 장기적인 전망이 필요하므로 지수나 시장이 저평가 되어 있을 때 투자를 시작해야 더 높은 수익률을 올릴 수 있으며, 단기전망 보다는 장기전망을 기초로 하여 적립식으로 투자한다면 위험을 크게 줄일 수 있습니다.